ITmedia NEWS > 速報 >
ニュース
2017年04月25日 14時00分 UPDATE

グランドキャニオンで行方不明者捜索にドローン部隊出動

ドローン捜索隊は他の国立公園にも設立される見込みだ。

[AP通信]

 米グランドキャニオン国立公園管理局は先週、谷底で行方不明となっている2人のハイカーを捜すための大規模な捜索救助活動を展開、ドローン部隊を本格的に出動させた。

 グランドキャニオンは、遭難者や避難者、死傷者の位置特定のために独自のドローン部隊を有する米国で唯一の国立公園だ。2016年秋に始動したプログラムの下、5機のドローンを所有し、有資格のドローン操縦士4人を抱えている。

photo 国立公園職員がドローンを操作している(Brandon Torres/Grand Canyon National Park via AP Photo)

 上空からの捜索は空振りに終わったが、今回のドローン部隊の出動は、危険を冒してヘリコプターを飛ばさずとも、ドローンが人間の足では到達できないような岩の割れ目やごつごつとした岩場に入り込めることを証明し、注目を集めた。

 約4920平方kmにわたって断崖絶壁が連なるグランドキャニオンには、見る者の心を奪う絶景が広がる。だがグランドキャニオンは魅惑的であるのと同じくらいに危険な存在にもなり得る。

 2016年、グランドキャニオン国立公園には600万人近くが来園。その間に、1200件の医療緊急事態、293件の捜索救助要請が発生し、17人の死者が出た。2016年夏には、口コミ情報サイトYelpの35歳の幹部がハイキング中に崖から転落し、120メートル下で遺体で発見されている。

 「これまではヘリコプターを飛ばして捜索にあたってきた」とグランドキャニオンのチーフレンジャー、マット・バンジューラ氏は語る。「だが今では、ドローンを使って同じくらい詳しく調べることができる。誰も危険にさらすことなくだ。スタッフの安全確保という点で飛躍的な進化を遂げている」

 管理局が導入したドローンは幅が約45cm、高さが約25cm。バッテリー持続時間は約20分だ。操縦士はリアルタイムで動画を確認し、後から再び分析する。

 今回ドローン部隊は4月17日から19日まで出動し、ローアン・メレルさん(62)と孫息子のジャクソン・スタンデファーさん(14)の捜索にあたった。管理局はさらに総勢約20人となる3つの地上捜索隊を派遣。ゴム製モーターボート1台とヘリコプター1機を出動させた。

 メレルさんとスタンデファーさんは4月15日からの週末にノースリム近くの川を横断中に足を滑らせ、行方不明となっている。メレルさんの夫でMerrell Boot共同創業者のランディ・メレルさんとスタンデファーさんの母親も一緒にハイキングを楽しんでいた。

 管理局はその後、捜索規模を縮小し、ドローンの使用を打ち切ったが、捜索は現在も続けている。2人の家族はコメントを発表し、この判断を支持。「それでもまだ私たちは奇跡を願っている」と述べている。

 グランドキャニオン国立公園は既に数回、ドローン部隊を出動させている。

photo 捜査対象となっている場所は危険な岩場だ(National Park Service via AP)

 2016年11月には、来園者が車で崖から転落し、死亡するという事故が発生。事故後にドローンを現場に送り、木ややぶを調べ、ヘリコプターを飛ばしても安全であることを確認した上で、車を引き上げた。

 翌12月には、飛び降り自殺をした女性の居場所をドローンで特定。その後、ロープを使った垂直降下で遺体を引き上げた。

 グランドキャニオンでヘリコプターを飛ばすことの危険性は、2003年の事故でも示された。管理局のヘリコプターが機械的な故障が原因でノースリムに不時着したのだ。搭乗員らは軽傷で済んだが、ヘリコプターは大破した。

 グランドキャニオン以外の国立公園もドローンを使用しているが、その用途は捜索ではなく、野生生物の研究だ。米国の国立公園では一般人によるドローンの利用は禁止されている。

 国立公園管理局の山間地域担当広報担当者ジェームズ・ドイル氏によれば、グランドキャニオン以外の国立公園も今後恐らく、独自にドローン部隊を編成することになる見通しだという。同氏によれば、崖の深さが最大1.6kmにも及ぶグランドキャニオンの極めて危険な地形には、ドローンがまさにうってつけだ。

 「グランドキャニオンで不運な状況が発生してしまった場合にぴったりのツールだ」と同氏は語る。

Copyright 2017 The Associated Press. All rights reserved. This material may not be published, broadcast, rewritten or redistributed.